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Meléndez refuerza el origen

El proyecto Meléndez x Origen cumple su primer año de andadura, con el logro de haber creado una comunidad de profesionales agronómicos de primer nivel. Además, la empresa vallisoletana refuerza su posicionamiento en la producción con la adquisición de fincas propias

Fruit Today habló con Juan Manuel Coello, director de Operaciones de Patatas Meléndez, sobre este proyecto y sobre la campaña de patata nueva que ya se ha iniciado.

Parece que la tendencia actual de las grandes superficies es mantener la patata temprana o de producción nacional el mayor tiempo posible en el lineal. ¿Hasta dónde cree que podemos llegar y cuál es la hoja de ruta de Patatas Meléndez?

Con el modelo de dobles cosechas podemos estar presentes entre 7 y 8 meses con patata nueva nacional en la mayoría de las referencias.  Esto significa que hemos ganado cuota a la patata de conservación. Y, por otro lado, alargamos el almacenamiento de ciertas variedades que utilizamos para el segmento del frito, en las cuales conseguimos comercializar 12 meses producto nacional.

¿Qué sensaciones tiene de la campaña recién iniciada de patata temprana de Cartagena y de la que en breve se inicia en Sevilla?

Tenemos unas expectativas muy altas en cuanto a calidad y volúmenes en la zona de Cartagena, donde ya se ha empezado la cosecha (semana 15). En Andalucía estamos un tanto expectantes por las lluvias de Semana Santa que podrían afectar al rendimiento de determinadas fincas y mermarían algo las expectativas que teníamos.

¿Cómo ve la situación del sector en España y, en concreto, la situación de los envasadores?

El año pasado fue un tanto excepcional en cuanto a la poca disponibilidad de patata y a la gran demanda. Los precios fueron históricos y los envasadores tuvimos que amortiguar la subida para que éstos fueran competitivos, intentando que no repercutieran excesivamente en el precio final al consumidor.

Este año las perspectivas son algo mejores, aunque, en este caso, hay que valorar la disponibilidad de semilla de las variedades que veníamos cultivando. El problema se está produciendo mucho en la campaña norte y no tanto en el sur. Hay una preocupación real sobre la poca disponibilidad de patata de siembra en determinadas variedades. El segmento más afectado por la escasez de semilla es el del frito.

Por nuestra parte, hemos realizado contratos muy buenos para que el productor pueda obtener rentabilidad. Y nuestro deseo es que la campaña sea buena para todos los eslabones de la cadena y que nadie se vea perjudicado porque los precios estén en niveles extremos por un sitio o por otro.

¿Esta escasez puede significar la entrada de variedades que antes no teníamos en cuenta?

Sí, por supuesto. En el caso de Patatas Meléndez, dentro de las variedades más polivalentes, hemos abierto la puerta a variedades nuevas para cubrir toda la planificación que necesitamos.

En Meléndez estábamos desarrollando ensayos y diferentes acuerdos para dar cabida a variedades nuevas, pero ahora hemos tenido que meter otra velocidad por esta necesidad imperiosa de falta de semilla en las variedades tradicionales. Ante las adversidades, siempre surgen oportunidades.

¿Cuáles son los objetivos Meléndez x Origen?

Es el nuevo paraguas en el que englobamos a nuestros productores, un proyecto que empezó en 2023 y que este año da sus frutos. Nuestro objetivo pasa porque, cada día, los productores de Meléndez sean los mejores profesionales. Para que esto suceda, les proporcionamos boletines mensuales de información, trabajamos de manera conjunta en ensayos de manejo de cultivo, compartimos experiencias, realizamos jornadas técnicas de información, impulsamos y asesoramos para la digitalización de sus fincas, etc. Nos involucramos en todo aquello que el productor necesita para obtener los mejores resultados porque queremos contar con los mejores profesionales de la patata, en la vanguardia del sector.  Nunca hay que olvidar que la calidad de la patata se hace en el campo

Por otro lado, para reforzar ese vínculo con la producción, Meléndez ha apostado por la adquisición de fincas. Nosotros mismos nos estamos haciendo productores con el objeto de tener asegurada la mejor patata.

¿Qué expectativas tienen para 2024?

La compañía sigue trabajando en ampliar su gama de productos con más opciones adaptadas a las nuevas formas de consumo, y muy pronto verán la luz innovaciones destacadas que van en esta línea.

¿Qué balance hace de las nuevas instalaciones de Medina del Campo desde el punto de vista comercial, de sostenibilidad, etc.?

El año 2023 ha sido de aprendizaje, rodaje y de formación de equipos. No solo hemos cambiado la maquinaria, sino que nosotros mismos hemos tenido que adaptarnos a la nueva forma de trabajar. Ha sido una curva de aprendizaje exigente, pero hoy vemos los resultados. Las nuevas tecnologías implementadas, como la inteligencia artificial (IA) y el machine learning, han empezado a dar frutos, lo que indica un aumento en la eficiencia operativa, lo que mejora la capacidad de producción y la respuesta frente a las demandas del mercado.

¿Cuál es el camino de internacionalización que mantiene la empresa? ¿Se trata de apuntalar Portugal y Francia o existen nuevos objetivos?

Portugal es un mercado muy apuntalado, de tal manera que no lo consideramos un mercado externo. Es como jugar en casa.

Internacionalizar supone buscar mercados europeos desde el punto de vista del valor añadido, no solo aprovechar las ventanas de exportación que nos ofrece el campo. Nuestro objetivo pasa por llegar con productos de valor y diferenciadores durante todo el año. Existen múltiples opciones y las estamos valorando, pero todo a su tiempo.

¿Le preocupa el descenso del consumo?

Sí y mucho, teniendo en cuenta que nos dedicamos al producto fresco. Creo que debemos reinventarnos para que el consumidor vea ese valor diferencial, ya sea por el gusto o por el sabor. Hay ciertos aspectos contra los que no podemos luchar ya que el transformado es más fácil de consumir por estar pelado y cortado.

El otro reto pasa por transmitir las bondades de nuestro producto. Hay una labor importante que hacer de promoción y conocimiento de lo que es una patata fresca, que como sector todavía no hemos sido capaces de canalizar de forma conjunta.

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