Nace la primera planta de f&h congeladas de IV gama de Europa

El viernes pasado se presentó la nueva Planta Alunt La Unión Nice, la primera de Europa para la producción de frutas y hortalizas congeladas de III y IV gama. Un proyecto profundamente innovador con el que la empresa mira al futuro con un nuevo prisma y redefine la categoría.

Lo hace de la mano de Nice Tech y su sistema patentado 100% físico, sin química ni aditivos, que mantiene la estructura molecular de las frutas y hortalizas durante la congelación de modo que, al descongelarse, el producto sigue estando fresco y con sus propiedades nutritivas y organolépticas intactas. Listo para usar en cualquier tipo de plato, ya sea crudo o cocinado.

Con este proyecto, La Unión se convierte en el nuevo partner de Nice Tech, que ya tiene otras joint-ventures a nivel mundial con Del Monte en Filipinas para piña; Les Domains Agricoles en Marruecos para cítricos; y La Viña Corporativo en México, para aguacate.

Jesús Barranco, director general de La Unión, destacó que actualmente “vivimos un cambio de época. Los mercados y los consumidores han cambiado, y las empresas también tenemos que cambiar y mirar al futuro. ¿Quién será el consumidor del mañana? ¿Cómo comerá, dónde, qué? Si no respondemos a todo ello, estamos condenados a la batalla del volumen y el commodity”.

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Con Alunt La Unión Nice han decidido coger las riendas de ese futuro, asumiendo riesgos para aportar valor, desestacionalizar el producto, evitar mermas y luchar contra el desperdicio alimentario. Las posibilidades de su sistema único, que alarga la vida del producto con una “calidad única y constante durante 1.000 días”, les permite acceder a un nuevo canal, el Horeca, ampliar la cuota en en Retail y Food Service, y romper barreras para alcanzar destinos lejanos como EE.UU., Canadá, Australia o Japón. Precisamente en este último país se encuentran en conversaciones, en fase avanzada de test de producto, para introducirse de forma comercial en una conocida cadena de supermercados a nivel internacional.

La consejera de Agricultura de la Junta de Andalucía, Carmen Crespo, reconoció los «saltos de gigante que está dando La Unión desde que empezó como una empresa familiar», con 28 años de trayectoria a sus espaldas. A día de hoy la empresa comercializa anualmente 400.000 toneladas de frutas y hortalizas en toda Europa, factura 300 millones de euros, da empleo a 1.500 trabajadores y tiene una treintena de centros distribuidos entre Almería, Granada, Murcia y, próximamente, Vélez-Málaga.

El proyecto, en cifras

Alunt La Unión Nice empezó a gestarse en 2017 y ha supuesto un primer desembolso de 21 millones de euros cofinanciado por La Unión y Nice Tech y la creación de casi un centenar de puestos de trabajo. Pero no se paran ahí. Las instalaciones, con 7.000 m2 construidos sobre un solar de 10.000, tienen capacidad para producir 6.000 toneladas de frutas y hortalizas congeladas y están preparadas con vistas a duplicar ese volumen en un plazo de 3-4 años. Su plan de negocio contempla una inversión de 15 millones de euros para la puesta en marcha de una segunda planta. En 2025 prevén tener un volumen de ventas estimado de 50 millones de euros solo con esta división de congelado.

Actualmente la planta abderitana funciona al 20% de su capacidad (unas 1.200 t). Su gama de productos se centra en pepino, tomate y cebolla, principalmente, así como pimiento, fresa, aguacate, mango y melón, todos ellos con múltiples opciones de formato (cortados en rodajas, gajos, sticks, cubos o en juliana). Además, siguen poniendo a punto el desarrollo de referencias como calabacín, berenjena, zanahoria, brócoli, coliflor, manzana y judías. Y, en un futuro, se contemplan frutas como la papaya o la sandía, “más complicada de trabajar por su alto contenido en agua”, ha explicado a Fruit Today Jorge Godoy, responsable de Proyecto en La Unión.

La planta está concebida para trabajar de forma multifuncional, con todo tipo de productos. Desde que la materia prima entra a las instalaciones, está a un mínimo de 4 grados para asegurar la máxima calidad y evitar riesgos como la proliferación de bacterias.

Tras la descarga, el producto pasa por la fase de preenfriamiento, acopio e higienización, lavado, manipulado que divide en dos líneas (productos esféricos y alargados), proceso industrial de congelación con la tecnología NICE TECH, fruto de 10 años de investigación y colaboración empresarial con la Universidad Politécnica de Cataluña, pesado, envasado y paletizado.

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